The VIRAL seminar


During the 2021-2022 academic year, the VIRAL seminar will focus on the many ways we may think about online virality and analyse the circulation of born-digital content. Virality, information circulation and content sharing always involve a heterogeneous arrangement of material, practical and discursive elements. These elements might include signs that may be replicated and/or evolve and transform, technical infrastructures and platforms with various constraints, social groups that (re)define themselves constantly, content moderation policies, affects and emotions (fears, humour, empathies, hatreds…).

The seminar will offer an interdisciplinary overview of these elements, circulations and digital traces. It will include three main presentation types: analysis of corpora, methodological considerations, and historical or socio-technical approaches.

The seminar will take place approximately once a month, and all eight sessions (in French or English) will be held from 17:00 to 18:30 (Paris time).


If you would like to register for one or more sessions, please email valerie.schafer@uni.lu

Schedule 


+ Thursday 14 October 2021 /
 presentation : Camille Alloing (Univ. du Québec à Montréal) & Alexandre Coutant(Univ. du Québec à Montréal)
 De Barnum à Jay-Z: représentations et pratiques de la viralité au sein des professions de l’influence
   discussant :  Lars Wieneke (Univ. du Luxembourg)

La notion d’influence regroupe tout autant un ensemble de conceptualisations allant des plus mécanistes aux plus complexes, un ensemble de pratiques allant des plus intuitives aux plus formalisées et un ensemble de métiers s’hybridant au sein d’un mouvant ensemble de « professions de l’influence ». Cette intervention sera l’occasion de pointer comment les préoccupations concernant la viralité des contenus diffusés en ligne prolongent les enjeux auxquels se sont confrontées ces professions et ceux souhaitant de longue date faire de l’influence une marchandise. Cette généalogie sera illustrée par plusieurs projets, menés par les membres du Labfluens (UQAM), qui permettront de mettre en perspective comment est abordée la viralité, comment elle justifie certaines actions et comment elle soulève des enjeux éthiques, commerciaux et sociaux.


+ Tuesday 9 November 2021 /
 presentation : Albin Wagener (ch. associé au PreFics – U. Rennes 2):
 Mèmes, humour et politique
   discussant: Valérie Schafer (Univ. du Luxembourg)

Depuis l’avènement du web 2.0, au tournant des années 2000, les mèmes sont apparus comme de nouvelles formes langagières qui ont prospéré sur des boards alternatifs (Reddit, 4Chan) avant d’être popularisés sur les réseaux sociaux conventionnels (notamment Facebook ou Instagram avec les groupes de “neurchi”). En 20 ans les mèmes ont évolué, aussi bien sur la forme que sur le fond, pour devenir des objets plurisémiotiques et multimodaux (notamment avec les gifs) qui peuvent aussi bien commenter des situations de la vie quotidienne que résumer des positionnements politiques – pour le meilleur et pour le pire. Dans l’optique de l’essor des études mémologiques, et en nous appuyant sur un corpus de plus de 1200 mèmes, nous proposerons une analyse des contextes d’utilisation mémétiques. Le but de cette présentation est de montrer les spécificités des mèmes en tant qu’objets langagiers postdigitaux, qui réinterrogent à la fois notre rapport à la communication, à l’argumentation et à la mobilisation d’items culturels.


+ Thursday 16 December 2021 /
 presentation : Nicholas John (Hebrew Univ. of Jerusalem):
 The evolution of unfriending
   discussant : Niels Brügger (Univ. of Aarhus)

Social media are all about connectivity. At the same time, every feature for connectivity has its inverse: we can friend and follow people, but we can also unfriend and unfollow them. In this talk, I present the many features for online interpersonal disconnectivity, and show how have they developed over time. This approach shines a spotlight on a neglected aspect of social media, and opens up new ways of thinking about how the platforms conceive of – and construct – online sociability.


+ Tuesday 15 February 2022 /
 presentation : Pascal Froissart (Sorbonne Université):
 La lutte contre les rumeurs, un nouveau paradigme. Guerre mondiale et sciences sociales
   discussant : Benjamin Thierry (Sorbonne Université)

La rumeur est l’un des premiers concepts des sciences sociales à avoir opérationnalisé la notion de viralité. Les premières théories sur la rumeur apparaissent au début du XXe siècle, mais n’obtiennent pas grand écho en dehors du monde académique. Les années 1940 et l’entrée des États-unis dans la Guerre mondiale changent la donne. La rumeur y acquiert l’aura d’une ennemie de la démocratie, et un nouveau front théorique s’ouvre : on parle alors de lutter contre les rumeurs. Cinquante ans plus tard, les rubriques de fact-checking en seront les héritiers directs.


+ Friday 11 March 2022 /
 presentation : Biella Coleman (McGill University):
 From Busting Cults to Breeding Cults: Anonymous Hacktivism vs. QAnon
   discussant : Antonio A. Casilli (Telecom – Paris)

First emerging from the anonymous imageboard 4chan, Anonymous found its activist sea legs in 2008 during a worldwide protest campaign against the Church of Scientology. Not long after, Anonymous surged in visibility and popularity as hackers used the name to lay claim to high-profile hacktivist actions. Other groups and individuals used it to coordinate dozens of political operations, often supporting social justice movements. A decade later, after Anonymous activity waned, different movements and currents, like the anonymous far-right and the conspiracy theorists QAnon had sprung forth from similar anonymous imageboards. Like Anonymous, these movements and currents played integral, even outsized roles in various political arenas. In contrast to Anonymous, they often worked against the cause of social justice and, in its stead, supported reactionary, racist, conspiratorial or fascist political planks. How are we to understand this radical metamorphosis and the relationships between these currents and movements? In this talk, I will examine the role of critical events, translators, and larger political forces in accounting for their differences and address issues around anonymity, the difficulties in researching anonymous quarters of the internet, and popular journalistic accounts in meshing together aspects of these movements that should be pried apart. In so doing, I will make a case for careful historical analysis in media studies work and to call for the end of a class of categories, like Internet activism, that fails to capture the dynamics and importance of online tools for political movements today.


+ Thursday 24 March 2022 /
 presentation : Anne Helmond (Univ. of Amsterdam):
 Digital methods for studying spreadability: The dissemination of commenting systems on the web
   discussant : Jane Winters (SAS, Univ. of London)

This talk discusses digital methods for examining ‘spreadability’ in relation to ‘virality.’ The affordances of web technologies and platforms enable the sharing of content (its ‘spreadability’) as well as the pace of this sharing (its ‘virality’). Through a case study on the history of online commenting systems, it demonstrates how we may use traces in web archives to examine the dissemination of commenting technologies which serve as drivers of popularisation practices.


+ Tuesday 12 April 2022 /
 presentation : Laurence Allard (Univ. de Lille):
 Quand le mème devient rare : ce que nous dit la tokenisation de la culture numérique en temps critique.
   discussant : Frédéric Clavert (Univ. of Luxembourg)

Pour contribuer à l’historicisation de la culture numérique, le moment « Non Fongible Token » constitue un jalon à considérer avec intérêt sans fascination ni préjugé. En prenant comme corpus d’analyse différentes itérations de mèmes tokenisés, comme les cartes « rare pepe », les « cryptokitties » ou encore le « dogecoin », nous discuterons les narrations plurielles de la technologie NFT (retour de la propriété artistique en milieu numérique vs coût environnemental des cryptomonnaies en temps d’effondrement). Lors de cette conférence, nous déplierons l’hypothèse que la dite révolution numérique achève là un cycle de problématisations entre ouverture (open source et remix) et fermeture (cryptoactif et minning).


+ Tuesday 31 May 2022 /
 presentation : Virginie Julliard (Sorbonne Université):
 Communauté politique, communauté sémiotique. Ce que la circulation des images révèle de la structuration de la mobilisation anti genre sur Twitter
   discussant : fred Pailler (Univ. of Luxembourg)

Dans cette communication, nous nous attacherons à comprendre ce que la circulation des images révèle de la structuration de la mobilisation anti-genre sur Twitter, dans le contexte du débat sur la “théorie du genre”. Cette circulation est appréhendée à l’échelle d’un corpus de 107 209 tweets collectés entre le 5 octobre 2014 et le 17 juillet 2017, et comprend tout type de republication, que l’image soit retweetée ou non, reprise à l’identique ou transformée. L’analyse des 15 734 images associées aux tweets du corpus révèle différentes modalités de reprise, attestant de l’influence de certaines associations (Vigi-gender et l’Observatoire de la théorie du genre, notamment) dans l’élaboration du régime visuel propre à la mobilisation anti-genre dans le contexte des débats autour de la “théorie du genre”. La communication s’ouvre sur une réflexion autour des enjeux du recours à l’informatique pour automatiser certaines tâches (computer vision, deep learning).


The VIRAL seminar is organised by Fred Pailler and Valérie Schafer at the C²DH (University of Luxembourg). It is part of the HIVI research project about the history of online virality (https://hivi.uni.lu, funded by the FNR – C20/SC/14758148).

© Université du Luxembourg 2021. All rights reserved

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